Nueva Orleans, la ciudad más original y auténtica de Estados Unidos

Magia, música, comida y mucho encanto, son los argumentos de conquista de una de las ciudades más atractivas de Estados Unidos.

Por Elkin Chávez

Si usted cree que todas las poblaciones de Estados Unidos solo le ofrecen al turista enormes rascacielos y desaliñados “mall” podrá cambiar de percepción si visita Nueva Orleans, ciudad donde las tradiciones europeas se mezclan con influencias del Caribe para generar un entorno colorido y de vistosa arquitectura, en donde los platillos típicos y la música local complementan la receta.

Si me permiten la comparación, Nueva Orleans es como la Buenos Aires de los latinoamericanos; de hecho, la ciudad más importante de Luisiana tiene en común con la capital argentina una importante muestra arquitectónica que refleja el paso de franceses, españoles e ingleses. El principal puerto sobre el río Misisipi siempre ha sido desde su fundación, en 1717, un punto estratégico de comercio y centro cultural de múltiples etnias que conforman y sustentan su tradición. Precisamente, por la fuerte influencia de otras culturas Nueva Orleans es algo así como un enclave europeo asentado en el corazón mismo de Estados Unidos.

Las casas históricas, las grandes mansiones de las plantaciones (en algunas de las cuales aún se encuentran vestigios de la época de la esclavitud), los elaborados trabajos de ornamentación, los balcones milenarios y la espectacularidad de sus cementerios, son solo algunos de los aspectos arquitectónicos que le dan personalidad a esta ciudad, la cual, luego del paso del Huracán Katrina (2005), se remozó y se ha ido adecuando para atraer cada vez visitantes.

El punto de partida de cualquier visita a Nueva Orleans es French Quarter, que se convierte en el principal punto de referencia de la ciudad. La atmósfera del “barrio francés” refleja el espíritu relajado y alegre de los habitantes de la ciudad, que bien lo expresan en la máxima: laissez les bons temps rouler, algo así como “deja que rueden los buenos tiempos”. Clásicos hoteles, excelentes restaurantes, acogedores lugares para escuchar música, llamativas boutiques y tiendas de antigüedades, se disponen varias cuadras a la redonda de la catedral de St. Louis, en Jackson Square, testigo impasible de tantas historias, tradiciones, leyendas y misterios que envuelven a esta acogedora urbe.

El gusto por las celebraciones y la calidez con los visitantes no son las únicas herencias que tiene esta ciudad de la cultura caribeña; en realidad, el misticismo y la fascinación por el vudú y la nigromancia también han impregnado desde hace siglos la dinámica de esta sociedad; tanto así, que existe una especie de cultura paralela en torno a la muerte, los fantasmas y lo sobrenatural. De hecho, son muy populares los recorridos guiados para visitar los sitios más espeluznantes de la ciudad, desde cementerios hasta edificaciones encantadas o templos vudú.

Son muchas las opciones que brinda la mágica Nueva Orleans. Bien se puede dar un paseo por sus barrios serenos y tradicionales, como Faubourg Marigny; navegar por el imponente Misisipi en un barco propulsado por una rueda con paletas, visitar los sitios destacados de Garden District, recorrer los numerosos puestos del French Market o, si es la temporada adecuada, hacer parte del Mardi Gras, el carnaval más tradicional de la ciudad.

TOP SEIS DE NUEVA ORLEANS (Vea la galería completa)

1) French Quarter – Bourbon Street
A pesar de su nombre, la mayoría de edificaciones del centro histórico de Nueva Orleans tienen influencia española, por eso resultan tan similares a las que hay en ciudades como Cartagena o Panamá. El eje de toda la actividad nocturna está en Bourbon Street, donde se ubican algunos de los mejores bares y sitios de música en vivo.

2) French Market
Es una zona comercial que incluye varios bloques con puestos de ventas y un mercado de pulgas, que se considera el más antiguo de su tipo en Estados Unidos. Aparte de la actividad comercial también se destaca por las presentaciones artísticas, así como por los festivales y los eventos especiales que allí se realizan durante todo el año.

3) Misterio y leyenda
Algo muy típico en Nueva Orleans son los escalofriantes recorridos guiados por casas encantadas y cementerios. La gran influencia del vudú en la Luisiana subyugada bajo la esclavitud dejó una fuerte huella en esa sociedad y por ello el visitante escucha las más espeluznantes historias de torturas, fantasmas y encuentros sobrenaturales.


4) Arteria de vida
El eje de toda la actividad comercial de Nueva Orleans es el río Misisipi, sobre el que se moviliza cerca del 10% de total de las mercancías de Estados Unidos. Uno de los planes preferidos por los turistas es tomar un crucero en barcos que emulan a sus predecesores de vapor.

5) Notas y ritmos
Aunque Nueva Orleans es tradicionalamente asociada al jazz, también acoge variedad de estilos, como gospel, zydeco, cajún, latino, R&B, country y blues. La música hace parte de la identidad de esta ciudad y por ello su atmósfera ha inspirado a importantes cantantes y compositores, quienes la adoptaron como su hogar, tales como Louis Armstrong y Pete Fountain.

 
6) Sabores que deleitan
Las tradiciones culinarias de Nueva Orleans están inspiradas en la cocina creolé y cajún, aunque también hay una sorprendente selección gastronómica de otras latitudes. La ciudad es un crisol de influencias e ingredientes regionales, por lo que son comunes los recorridos a las escuelas de cocina, como Langlois ( www.langloisnola.com ), donde es posible descubrir los secretos detrás de los platos más famosos de la región, como el camarón al barbecue, el jambalaya y el gumbo.

Mardi Gras
Aunque Nueva Orleans no necesita excusas para celebrar, pues durante todo el año hay abundante oferta de eventos, desfiles y festivales, hay una celebración en particular que eclipsa las demás actividades y la hace famosa a nivel mundial; se trata del Mardi Gras, el carnaval que se celebra justo antes del Miércoles de Ceniza, aunque se asocia con todas las celebraciones previas, que inician el 6 de enero e incluyen desfiles de carrozas y bailes de máscaras.

La expresión francesa mardi gras, que significa “martes graso”, alude a que es el último día para disfrutar de los placeres culinarios y carnales antes de la época de abstinencia, que marca el inicio de la Semana Santa y la Cuaresma. Mardi Gras refleja la rica herencia de los habitantes de Luisiana e invita a todos a unirse a la diversión en un gran espíritu de fiesta.

¿Dónde comer?
Hay más de 1.000 restaurantes dispuestos en el área metropolitana de Nueva Orleans, entre los que se incluyen algunos de los grandes tesoros culinarios de la ciudad, como Galatoire’s, Emeril’s, Arnaud’s, Bayona, Herbsaint, Palace Café, Bourbon House, Antoine’s y Commander’s Palace. Precisamente, destacamos en particular este último restaurante que queda justo al frente del Cementerio Lafayette, en el tradicional Garden District.

Hay otros sitios menos formales, pero igual de preferidos, como Mother’s, Ralph’s on the Park, Muriel’s, Tableau y el famoso Café du Monde, que hace parte del paisaje del French Market desde 1862 y en donde se pueden disfrutar los mejores beignets de la ciudad.

¿Dónde hospedarse?
Nueva Orleans ofrece una amplia gama de hospedaje de clase mundial, que va desde elegantes y modernos hoteles de marcas internacionales, hasta una mezcla ecléctica de hermosos y encantadores hoteles boutique e históricos y pintorescos bed and breakfast. En todo caso, si tiene la oportunidad de quedarse en French Quarter le recomendamos el icónico Bourbon Orleans Hotel ( www.bourbonorleans.com ), catalogado como uno de los hoteles “embrujados” más emblemáticos de la ciudad. Se supone que por sus pasillos y cuartos vagan los fantasmas de soldados confederados, niños y hasta el de una solitaria bailarina.

¿Cómo llegar?
No hay vuelo directo a Nueva Orleans desde Bogotá, por lo que es preciso viajar primero a algunos de los hub de Estados Unidos. Lo más conveniente es tomar un vuelo a Atlanta y de allí hacer conexión a Nueva Orleans. Delta Airlines ofrece esta ruta, con un servicio de primer nivel.

 

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