El fin del camino. Argentina sabía de antemano que no tendría otra oportunidad. Su vida se la jugaba en la altura de Quito, ante un Ecuador plagado de juveniles, pensando más en Catar 2022 que en esta eliminatoria. (Los Goles de Ecuador vs Argentina Eliminatorias Sudamericanas Rusia 2018 los encuentra más abajo)

No obstante, la tricolor quería quedar en la historia como la selección que le dio el último empujón al abismo a la Albiceleste. Así lo hizo ver desde el minuto uno, cuando aprovechando deficiencias en la defensa gaucha se puso en ventaja con gol de Romario Ibarra.

Argentina en su peor momento. Fuera de Rusia 2018, pero con todo un partido para darlo vuelta. De la mano de un extraordinario Lionel Messi, se valió de solo 20 minutos para hacerlo.

Ecuador resignó el balón y la selección de Jorge Sampaoli comenzó a atacar. Por la zona izquierda, Messi y Ángel Di María construyeron una sociedad que avisó en varias ocasiones, antes de llegar empate.

La igualdad llegó provocada por ellos dos. De la ‘Pulga’ para ‘Fideo’, de ‘Fideo’ para la ‘Pulga’, Messi no desaprovechó y por entre las piernas del portero puso la igualdad en solo doce minutos. Igual, no le alcanzaba a Argentina.

El apetito gaucho continuó y Messi era el capo del equipo. Las críticas que le hicieron durante días, semanas, meses, años, se hicieron añicos en apenas un puñado de minutos. El Lio del Barcelona se hizo presente en el Atahualpa de Quito y una nueva jugada de fantasía terminó con un golazo al primer palo del portero Máximo Banguera.

Con ese gol y los resultados que se presentaban en Lima y Sao Paulo, Argentina estaba clasificando de manera directa. Con justicia. La Albiceleste demostró ser mejor en los primeros treinta minutos. De repente, empezó a faltarle el oxígeno.

Los minutos decisivos del primer tiempo fueron de Ecuador. Aunque sin peligro real, la selección eliminada acosó a los gauchos que pudieron soportar y marcharse al descanso con ventaja merecida.

Los visitantes cambiaron el aire en el entretiempo y volvieron a tener el dominio del partido cuando se reanudó. Ecuador seguía estando sin dar la talla, como en todo 2017. La tricolor perdió los cinco partidos previos, quedando así eliminada antes de tiempo y con un caos en la federación.

Los reemplazantes no lograban imponer la altura de Quito y continuaron dándole facilidades a Messi, que la aprovechó nuevamente en el minuto 62 para poner el 3-1, tercero en su cuenta personal.

Lionel regateó a los dos centrales pacíficos y casi cayéndose inventó una vaselina para humillar a Banguera. El gol de la tranquilidad gaucha que a partir de allí comenzó a sacar visa para Rusia.

Los resultados en Brasil y Paraguay, más el vaivén en Perú le dio más calma a la selección de Sampaoli, que al final pudo gritar de desahogo.

Después del susto, Argentina se las rebuscó y estará en el Mundial. Sufriendo, muchas veces sin merecerlo, la Albiceleste continúa su racha de participar en justas orbitales, porque lo tiene a Lionel Messi.

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